Quelles langues sont parlées en Chine ?

La Chine est un vaste pays avec une histoire longue et compliquée, et cette complexité se reflète dans le niveau étonnant de diversité linguistique encore présent dans le pays aujourd'hui. Lisez la suite pour en savoir plus sur les centaines de dialectes et de langues en Chine.

Combien de langues y a-t-il en Chine ?

Officiellement, il existe 302 langues vivantes en Chine. Selon votre définition de « langue » et de « dialecte », ce nombre peut varier quelque peu.

Le nombre de locuteurs de nombreuses langues et dialectes minoritaires de la Chine a diminué ces dernières années, et certains d'entre eux sont désormais considérés comme menacés. Cela dit, cependant, la Chine reste une terre d'une diversité linguistique impressionnante.

Les langues de la Chine peuvent être divisées en deux catégories différentes.

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Mandarin et autres variantes chinoises

La première catégorie comprend le chinois mandarin, qui appartient à la famille des langues sino-tibétaines et est la langue la plus parlée en Chine.

En outre, il comprend également des langues considérées comme des variantes du chinois, telles que le cantonais. Ceux-ci sont souvent appelés dialectes, même s'ils sont souvent mutuellement inintelligibles.

Officiellement, il existe dix variétés différentes de chinois, bien que certaines sources n'en recensent que huit car les deux dernières ne sont parlées que par moins de 1% de la population. Ces variantes sont écrites en caractères chinois et n'ont pas leur propre forme écrite.

Langues minoritaires

La deuxième catégorie comprend les langues minoritaires qui appartiennent à des familles linguistiques complètement différentes ou, dans le cas de la langue bai et de nombreuses langues du Tibet, appartiennent à une branche différente de la famille linguistique sino-tibétaine.

Les langues minoritaires sont généralement parlées par les membres des groupes ethniques minoritaires de la Chine. Beaucoup de ces langues ont leur propre forme écrite qui n'est pas basée sur les caractères chinois.

La plupart des membres des groupes ethniques minoritaires de Chine parlent leurs propres langues minoritaires en plus d'un ou plusieurs dialectes chinois.

Une note sur le chinois parlé par rapport au chinois écrit

Lorsqu'on discute du sujet des langues en Chine, il est courant que les gens évoquent la différence entre traditionnel and chinois simplifié. Bien qu'il s'agisse d'une distinction importante à comprendre pour les futurs apprenants de langues, cela implique uniquement des différences dans la façon dont les caractères chinois sont écrits, et non dans la façon dont la langue chinoise est réellement parlée.

Étant donné que cet article se concentre sur les langues parlées en Chine, nous ne passerons pas de temps à discuter ici des différences entre les caractères chinois traditionnels et simplifiés.

Les termes chinois «traditionnel» et «simplifié» font référence à des différences dans la langue écrite et non parlée.

Pourquoi y a-t-il tant de langues en Chine ?

L'existence d'un si grand nombre de langues en Chine est liée à la vaste géographie de la Chine, à sa longue histoire et à certaines caractéristiques uniques du chinois écrit.

Géographie

L'isolement géographique est l'un des principaux moteurs de la diversité linguistique. Tout comme les espèces animales évoluent de manière unique après avoir passé des milliers d'années sur des îles isolées, les langues ont également tendance à évoluer dans des directions différentes lorsque les locuteurs sont coupés des autres groupes pendant de longues périodes.

Autrefois, les déplacements étaient chronophages, difficiles et dangereux. En conséquence, la communication entre différents groupes de personnes était peu fréquente et les locuteurs d'une région avaient peu d'occasions d'entendre les langues parlées par des personnes dans d'autres endroits.

Aujourd'hui, les effets d'un tel isolement géographique sont beaucoup moins prononcés en raison de l'avènement d'Internet et des réseaux de voyage rapides et accessibles.

professeur de chinois en costume traditionnel chinois debout devant un fond jaune tourné vers l'avant avec un langage promotionnel superposé

Historique

La Chine a une très longue histoire. Au cours de milliers d'années, l'empire chinois s'est étendu et rétréci à plusieurs reprises. Chaque nouvelle expansion territoriale a amené de nouveaux groupes de personnes dans le giron linguistique et culturel de la Chine.

L'essor et le déclin de diverses dynasties chinoises s'accompagnaient souvent de violents affrontements. Les conflits politiques ont conduit à des guerres et les perturbations sociétales et la famine qui en ont résulté ont souvent forcé des vagues de réfugiés à fuir d'une région à l'autre, emportant avec eux leurs langues et leurs dialectes (Hakka en est un exemple typique). Plusieurs milliers d'années de bouleversements ont contribué à disperser diverses langues à travers l'empire.

Fréquemment, les groupes de réfugiés ont choisi de s'installer dans des zones géographiquement isolées pour des raisons de sécurité. Isolées, leurs langues parlées ont évolué dans de nombreuses directions différentes tout en conservant certaines caractéristiques linguistiques originales. Lentement, ils se sont transformés en la myriade de langues qui existent aujourd'hui en Chine.

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La comparaison latine

Lorsqu'on réfléchit à l'évolution des langues parlées en Chine, il peut être utile de faire des comparaisons avec la situation dans l'Europe ancienne. En Europe, le latin (拉丁文 Lādīngwén) était autrefois la langue commune.

Après la désintégration de l'Empire romain, les élites religieuses et intellectuelles des différentes parties de l'Europe ont continué à communiquer entre elles en latin, qui est resté la langue internationale de la classe instruite jusqu'au XVIIIe siècle.

Alors que l'élite internationale utilisait le latin pour communiquer, les gens du commun ont continué à se parler en utilisant le langage de tous les jours. Lentement, la langue de tous les jours parlée dans différentes parties de l'Europe a divergé de sa forme écrite originale, devenant une collection de dialectes régionaux.

Parce que le latin est phonétique, les gens pouvaient utiliser l'alphabet latin pour écrire leurs nouveaux dialectes régionaux. Ces dialectes ont évolué dans différentes directions et sont finalement devenus les langues romanes qui existent aujourd'hui.

Matteo Ricci en Chine

Le latin a été la lingua franca de l'élite européenne pendant des centaines d'années.

À certains égards, la situation en Chine était similaire. Chinois classique était la lingua franca de l'élite chinoise. Bien qu'ils ne le parlaient pas dans la vie de tous les jours, les fonctionnaires de différents coins de l'empire communiquaient en utilisant le chinois classique écrit.

Contrairement au latin, cependant, le chinois classique n'est pas alphabétique. Par conséquent, il est resté tout à fait distinct des langues parlées utilisées dans la plupart des régions de la Chine.

Les locuteurs pouvaient toujours utiliser leurs dialectes parlés locaux pour prononcer le chinois classique écrit à leur manière, donc contrairement aux langues romanes européennes, les différentes variétés de chinois n'ont jamais développé leurs propres formes écrites.

Les 10 principales variétés chinoises

Officiellement, il y a 10 différents variétés de chinois. En chinois, ils sont appelés 汉语方言 (Hànyǔ fāngyán), ou « dialectes chinois ».

Notez que les linguistes considèrent que bon nombre de ces « dialectes » (方言 fāngyán) sont des langues distinctes (语言 yǔyán). En Chine continentale, cependant, il est politiquement correct d'appeler les différentes variétés de chinois des « dialectes », même si la différence entre certaines variantes chinoises et le mandarin standard est plus grande que la différence entre la plupart des langues européennes.

Les 10 variétés de chinois (y compris le mandarin standard) sont classées comme langues sinitiques, qui sont une branche de la famille des langues sino-tibétaines.

Les 10 variétés reconnues de chinois sont répertoriées ci-dessous par ordre décroissant du nombre total de locuteurs natifs.

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1. Mandarin standard

Mandarin standard, ou chinois standard, communément appelé Putonghua (Pǔtōnghuà) en Chine continentale et Guoyu 国语 (Guóyǔ) à Taiwan, est la langue prédominante de la Chine. Cette langue est également appelée 汉语 (Hànyǔ) car c'est la langue parlée par le groupe ethnique majoritaire Han (汉族 Hànzú).

65.7% de la population chinoise sont des locuteurs natifs du mandarin, ce qui en fait la variété de chinois avec le plus grand nombre de locuteurs natifs. Lorsque les gens du monde entier étudient le chinois, la plupart d'entre eux apprennent le mandarin standard.

Le mandarin standard était à l'origine basé sur un dialecte du chinois parlé à Pékin, mais il est maintenant parlé par des gens dans tout le pays. Le mandarin est la principale langue officielle de la Chine et c'est la principale langue utilisée pour communiquer en Chine aujourd'hui.

Tous les enfants qui étudient dans les écoles publiques chinoises apprennent le mandarin standard.

2. Min chinois

Le chinois min 闽语 (Mǐnyǔ) fait référence à un groupe de langues ou de dialectes les plus couramment parlés dans la province côtière du Fujian. Environ 6.2% de la population chinoise sont des locuteurs natifs du Min. Peut-être en raison de l'isolement géographique résultant du terrain montagneux du Fujian, il existe de nombreuses variétés différentes de Min.

Une variété bien connue de Min est le Hokkien. Cette variété est une langue min du sud du sud-est du Fujian qui est également parlée à Taïwan. Hokkien est parlé par les membres des communautés chinoises d'outre-mer à la fois en Asie du Sud-Est et dans les villes chinoises de nombreux pays, y compris les États-Unis.

Le chinois min est parlé au Fujian, à Taïwan et dans d'autres régions du sud de la Chine.

3. Wu chinois

Wu Chinese 吴语 (Wúyǔ) fait référence à un groupe de variétés chinoises apparentées parlées dans et autour de Shanghai. Bien qu'il soit parfois appelé shanghaïen, on pense en fait que Wu est originaire de Suzhou. Il est parlé par 6.1% de la population chinoise. La langue est le plus couramment parlée à Shanghai, ainsi que dans certaines parties des provinces voisines du Jiangsu et du Zhejiang.

Le chinois Wu, également connu sous le nom de shanghaïen, est le plus couramment parlé dans le Jiangsu, le Zhejiang et à Shanghai. Crédit image : ASDFGHJ, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons.

4. Cantonais (Yue)

En plus du mandarin, le cantonais 粤语 (Yuèyǔ) est peut-être le dialecte du chinois avec lequel les gens hors de Chine sont le plus familiers. Bien qu'il ne soit parlé que par 5.6% de la population, son association avec les films d'arts martiaux de Hong Kong et la diaspora chinoise lui a conféré une visibilité accrue à l'étranger, en particulier par rapport à de nombreuses autres variantes chinoises moins connues.

Différentes versions du cantonais sont parlées dans le Guangdong et le Guangxi, ainsi qu'à Hong Kong et à Macao. Cela semble assez différent du chinois mandarin et les deux sont mutuellement inintelligibles.

Le cantonais conserve plusieurs caractéristiques du chinois parlé ancien. Si vous lisez Dynastie Tang poésie en mandarin standard, vous n'entendrez pas grand-chose du schéma de rimes prévu par le poète. Si vous le lisez en cantonais, cependant, vous pourrez soudainement entendre beaucoup plus de la rime originale.

Le cantonais est parlé dans les provinces chinoises méridionales du Guangdong et du Guangxi ainsi qu'à Hong Kong. Crédit image : ASDFGHJ, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons.

5. Jin chinois

Jin chinois (Jìnyǔ) les dialectes sont parlés par 5.2% de la population. La plupart des locuteurs Jin vivent dans les régions du centre-nord de la Chine, y compris la province du Shanxi ainsi que certaines parties de la Mongolie intérieure, du Hebei, du Henan et du Shaanxi. Parce que la plupart des habitants de la province du Shanxi parlent le jin, ce dialecte est aussi parfois appelé 山西话 (Shānxīhuà).

Le chinois Jin est le plus couramment parlé dans le centre de la Chine. Crédit image : CC BY-SA 3.0.

6. Gan chinois

Le chinois gan 赣语 (Gànyǔ) fait référence à un groupe de dialectes chinois qui sont principalement parlés dans la province du Jiangxi. On trouve également des locuteurs de Gan dans le Hunan, le Hubei, le Fujian et l'Anhui. Parce que la plupart des locuteurs sont dans le Jiangxi, on l'appelle parfois 江西话 (Jiāngxīhuà). Le gan est parlé par 3.9% de la population et est considéré comme étroitement lié au hakka.

Le chinois gan est le plus couramment parlé dans la province du Jiangxi. Crédit image : Internet Archive Book Images, via Wikimedia Commons.

7. Hakka (Kejia) chinois

Après le mandarin et le cantonais, le chinois hakka ou kejia (客家话 Kèjiāhuà) est peut-être la variété chinoise la plus connue à l'étranger, probablement en raison du fait que le hakka est couramment parlé dans de nombreuses communautés chinoises d'outre-mer.

En Chine, le hakka est parlé par 3.5 % de la population. Aujourd'hui, les locuteurs du hakka sont dispersés dans le Guangdong, le Fujian, le Guangxi, le Hainan, le Sichuan, le Jiangxi, le Guizhou, Hong Kong et Taïwan. Des conférenciers peuvent également être trouvés à Singapour, en Indonésie et en Malaisie ainsi que dans des villes chinoises du monde entier.

L'histoire fascinante des variétés chinoises de Hakka et de la Peuple Hakka (Kejia) est plus généralement emblématique de la façon dont la guerre et la migration ont contribué à façonner le paysage linguistique de la Chine moderne.

La répartition géographique moderne de la langue hakka a été façonnée par les migrations historiques du peuple hakka. Crédit image : Sdcheung, CC BY-SA 4.0, via Wikimedia Commons.

Les ancêtres du peuple Kejia d'aujourd'hui étaient originaires du nord de la Chine. Cependant, ils ont fui vers le sud en tant que réfugiés pour échapper à la guerre et aux troubles dans le nord de la Chine à partir de la dynastie des Jin occidentaux (266-420 EC). À ce jour, leur nom en chinois, 客家 (Kèjiā), qui signifie « familles d'accueil », témoigne de leur statut de migrants.

Comme le cantonais, le chinois hakka conserve plusieurs caractéristiques du chinois parlé ancien qui n'existent plus en mandarin standard. Peut-être en raison de leur statut de réfugiés, les groupes de Hakka en Chine vivent souvent dans des zones géographiquement isolées, ce qui a contribué à une grande diversité linguistique parmi les différents dialectes classés comme Hakka.

8. Xiang chinois

Le chinois Xiang 湘语 (Xiāngyǔ) est le plus couramment parlé dans la province du Hunan, bien que des locuteurs puissent également être trouvés dans le Guangxi, le Guizhou et le Hubei. En raison de la grande concentration de locuteurs dans le Hunan, on l'appelle aussi souvent Hunanese. Environ 3% de la population parle une variété de Xiang.

La plupart des locuteurs du chinois Xiang se trouvent dans le Hunan. Crédit image : CC BY-SA 4.0.

9. Huizhou chinois

Le chinois Huizhou 徽州话 (Huīzhōuhuà), également appelé Hui 徽语 (Huīyǔ), est un petit groupe de dialectes parlés par des communautés dispersées dans l'Anhui, le Zhejiang et le Jiangxi. Ce groupe dialectal n'est parlé que par 0.3% de la population. Parce qu'il est si petit, il est souvent exclu des listes de variétés chinoises.

Le chinois Huizhou est un petit groupe de dialectes parlés dans certaines parties de l'Anhui, du Zhejiang et du Jiangxi. Crédit image : CC BY-SA 4.0.

10. Pinghua chinois et autres dialectes non classés

Le chinois pinghua (平话 Pínghuà) est principalement parlé par les habitants de certaines parties de la région autonome Zhuang du Guangxi. Comme le nombre de locuteurs est assez faible, il, comme le chinois Huizhou, n'est souvent pas inclus dans les listes de variétés chinoises.

En plus du pinghua, la Chine possède également quelques variétés de chinois, comme le dialecte de Danzhou 儋州话 (Dānzhōuhuà), qui restent non classés. Les locuteurs du pinghua et des divers dialectes chinois non classés représentent 0.6 % de la population.

Le pinghua est parlé par un petit nombre de personnes qui vivent principalement dans le Guangxi. Crédit image : CC BY-SA 4.0.

Autres langues parlées en Chine

En plus des variantes du chinois énumérées dans la section précédente, il existe également une variété d'autres langues parlées en Chine, dont la plupart ne sont pas liées à la famille des langues sino-tibétaines. Leur présence en Chine remonte à la longue histoire de contacts, de conflits et de coexistence du pays avec d'autres peuples et cultures.

Vous trouverez ci-dessous quelques-unes des autres grandes familles de langues présentes en Chine aujourd'hui. Notez que les langues de ces familles sont généralement parlées par les membres des 55 groupes ethniques minoritaires de Chine, qui représentent collectivement environ 8 % de la population chinoise.

1. La famille linguistique Tai-Kadai (Kra-Dai)

Plusieurs groupes ethniques minoritaires vivant dans le sud de la Chine parlent des langues appartenant à la famille Tai-Kadai. Ces groupes ethniques comprennent les Li, les Dai, les Dong et les Bouyei. Les langues de cette famille sont également parlées par les Zhuang, dont beaucoup vivent à Guilin et à proximité Longsheng. D'autres locuteurs de langues de cette famille se trouvent en Asie du Sud-Est et dans le Nord-Est de l'Inde.

2. La famille linguistique Hmong-Mien

Les locuteurs des langues de la famille Hmong-Mien comprennent les personnes vivant dans les régions montagneuses du sud de la Chine et de l'Asie du Sud-Est. Les groupes ethniques minoritaires chinois qui parlent les langues de cette famille comprennent les Miao, les Yao et les She.

Les locuteurs des langues de la famille Hmong-Mien peuvent être trouvés dispersés dans le sud de la Chine et l'Asie du Sud-Est. Crédit image : CC BY-SA 4.0.

3. La famille linguistique austroasiatique (mon-khmer)

On trouve des locuteurs des langues appartenant à la famille des langues austroasiatiques dans le sud de la Chine ainsi qu'en Asie du Sud-Est, en Inde, au Népal et au Bangladesh. Les vietnamiens et les khmers appartiennent tous deux à cette famille. En Chine, les langues austroasiatiques sont parlées par les ethnies De'ang, Jing, Blang et Wa.

4. La famille des langues turques

La famille des langues turques comprend un grand nombre de locuteurs répartis sur une vaste zone géographique. Ces langues sont parlées dans le nord-ouest de la Chine ainsi que dans toute l'Asie occidentale, orientale, septentrionale et centrale, en Europe méridionale et orientale et dans le Caucase. Le turc est un exemple représentatif d'une langue de ce groupe.

En Chine, les langues turques sont parlées par plusieurs groupes ethniques différents, notamment les Ouzbeks, les Kazakhs, les Ouïghours, les Kirghizes, les Tatars (Dada), les Salar et les Yugurs (« Yellow Uighurs »). En outre, les langues turques sont également parlées par deux groupes ethniques chinois non reconnus vivant au Xinjiang. Il s'agit notamment des Aynu et des Ili Turk. Les Ili Turks parlent une langue en voie de disparition connue sous le nom d'Ili Turki. Malheureusement, il ne reste que 30 familles en Chine qui parlent cette langue.

5. La famille des langues mongoles

La famille des langues mongoles comprend les langues parlées par les habitants de la Mongolie, de la Mongolie intérieure, de la Russie et de l'Afghanistan. La langue la plus répandue dans cette famille est le mongol. Les langues mongoles sont parlées par des personnes vivant dans le nord de la Chine, notamment les Mongols, les Dongxiang, les Monguor, les Daur, les Bonan, les Yugurs (« Yellow Uighurs ») et les Kuangjia Hui.

Les langues de la famille des langues mongoles sont parlées dans certaines parties du nord de la Chine. Crédit image : CC BY-SA 2.5.

6. La famille des langues toungouses

Les langues de la famille toungouse sont parlées par des peuples d'Asie du Nord et de l'Est, en particulier en Sibérie et en Mandchourie. Il ne reste plus beaucoup de locuteurs de langues toungouses et de nombreuses langues de cette famille sont considérées comme menacées.

Certains membres des groupes ethniques du nord de la Chine, notamment les Mandchous, les Sibe, les Hezhen, les Evenki et les Oroqen, parlent encore des langues dans cette famille.

7. La famille des langues coréennes

Contrairement aux autres familles de langues de cette liste, la famille des langues coréennes n'inclut pas une grande variété de langues différentes. Au lieu de cela, il ne comprend que diverses variétés régionales de la langue coréenne, qui est considérée comme une isoler la langue.

Le coréen est parlé en Asie centrale et orientale dans des pays comme la Corée du Nord et du Sud, la Russie et la Chine. En Chine, les personnes appartenant au groupe ethnique coréen parlent le « coréen chinois », basé sur la forme standard du coréen parlé en Corée du Nord.

La famille des langues coréenne ne comprend que le coréen, qui est le plus couramment parlé en Corée, bien que certains locuteurs puissent également être trouvés en Chine. Crédit image : CC BY-SA 4.0.

8. La famille des langues indo-européennes

La famille des langues indo-européennes est un grand groupe qui comprend des langues européennes comme l'anglais, le français, l'ourdou et le persan. En Chine, les locuteurs de langues de cette famille comprennent des membres de divers groupes minoritaires, dont les Tadjiks et les Russes. Deux membres bien connus de la famille indo-européenne, le portugais et l'anglais, sont également parlés respectivement à Macao et à Hong Kong.

9. La famille linguistique austronésienne

La famille des langues austronésiennes est un grand groupe de langues avec de nombreux locuteurs en Asie du Sud-Est maritime et continentale, en Océanie et à Madagascar. L'indonésien est un exemple représentatif d'une langue de cette famille. En Chine, les langues austonesiennes sont parlées par le peuple Utsul (officiellement considéré comme membre du groupe minoritaire Hui) de Hainan et le peuple Gaoshan de Taïwan.

10. La famille linguistique sino-tibétaine

Comme déjà mentionné, le chinois mandarin et les autres variantes chinoises évoquées précédemment appartiennent tous à la branche sinitique de la famille des langues sino-tibétaines.

La langue Bai, parlée par le groupe ethnique Bai, est considérée comme un membre distinct de la famille sino-tibétaine.

La famille sino-tibétaine possède également une branche tibéto-birmane. Les langues de cette branche sont parlées en Asie du Sud-Est, ainsi que dans certaines parties de l'Asie du Sud et de l'Est. Ses langues les plus représentatives sont le tibétain et le birman.

En Chine, il existe près de 20 groupes ethniques qui parlent des langues appartenant à cette branche. Ces groupes comprennent les Naxi, les Yi, les Lisu, les Derung, les Nu, les Achang et les Hani, entre autres.

Un paradis pour les amoureux des langues

La grande diversité linguistique de la Chine en fait un paradis pour tous les passionnés de langue et de linguistique. L'étude des différentes langues de la Chine offre une fenêtre fascinante sur la riche histoire du pays, sa vaste géographie et sa diversité culturelle et ethnique époustouflante.

La Chine est une terre d'une grande diversité linguistique.

Vocabulaire de la langue chinoise

HànzìPīnyīnDefinition
拉丁文LādīngwénLatin
方言fāngyándialect
语言yǔyánlanguage
汉语方言Hànyǔ fāngyánChinese dialects
普通话PǔtōnghuàStandard Mandarin (literally "common speech"); term used in mainland China
国语GuóyǔStandard Mandarin; term used in Taiwan
汉语HànyǔStandard Mandarin (literally "Han language")
汉族Hànzúthe Han ethnic group (China's largest ethnic group)
闽语MǐnyǔMin Chinese
吴语WúyǔWu Chinese
粤语YuèyǔCantonese (also called Yue Chinese)
晋语JìnyǔJin Chinese
赣语GànyǔGan Chinese
客家话KèjiāhuàHakka (Kejia) Chinese
客家人Kèjiārénthe Hakka people (literally "guest families"); considered members of the Han majority
湘语XiāngyǔXiang Chinese
徽州话HuīzhōuhuàHuizhou Chinese
平话PínghuàPinghua Chinese

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